Gottfried von Banfield

Castelnuovo di Cattaro 1890 - Trieste 1986

Gottfried von Banfield nacque il 6 febbraio 1890 a Castelnuovo di Cattaro in Dalmazia, figlio minore del capitano di marina Richard Mitis Banfield e della baronessa Natalie Mumb von Mühlhaim. La parte paterna famiglia era di origini irlandesi: nel 1830 suo nonno servì il re di Baviera e infine la monarchia degli Asburgo. Dopo aver frequentato la scuola navale di Pola e la scuola secondaria militare a St. Pölten, completò con successo l’accademia navale di Fiume il 17 giugno 1909. Servì come cadetto navale austro-ungarico su numerose navi da battaglia ("Arpad", "Erzherzog Friedrich") prima di essere nominato tenente di fregata il 1 ° maggio 1912, quando prese il suo primo comando sulla nave supporto "Hippos". Nello stesso anno Banfield, su sua richiesta, fu aggregato alla scuola di volo di Wiener Neustadt divenendo uno dei primi ufficiali navali austro-ungarici ad essere addestrato come pilota aeronautico. Dopo un breve addestramento ottenne il brevetto di volo nell’ottobre 1912. Il 7 febbraio 1913 fu assegnato alla base aerea navale di Santa Catarina a Pola. Alla fine di marzo 1913, Banfield si è schiantò durante una manifestazione di volo a Pola, alla presenza dell'arciduca Franz Ferdinand. Subì gravi ferite che sembrarono aver posto fine alla sua carriera come pilota. Tuttavia, poco più di un anno dopo, Banfield si riprese rientrando nuovamente in servizio come pilota aeronavale. Dal 1° luglio 1914 tornò in servizio attivo.

Allo scoppio della Grande guerra l'aviazione navale era ancora ai primordi: vi era una grave mancanza di personale ed aerei navali e infrastrutture insufficienti, per cui i voli erano limitati a compiti di supporto. Banfield era uno dei quattro piloti navali che operavano dalla base aerea vicino a Pola. Effettuò operazioni di ricognizione lungo la costa del Montenegro, cercando di tagliare i rinforzi e le forniture alle truppe del piccolo regno balcanico, effettuando incursioni nella baia di Cattaro e compiendo azioni di supporto aereo alle truppe.

Tuttavia, l’immagine di Banfield emerse in occasione dell'entrata in Italia della guerra. Il compito assegnatogli era proteggere le coste locali e l'entroterra dagli attacchi italiani. Di conseguenza, il focus delle operazioni si spostò a nord e la città di Trieste e il suo porto diventarono sempre più l'obiettivo dell'esercito italiano: la perdita della città per la monarchia del Danubio avrebbe significato perdere l'accesso al mar Adriatico e come conseguenza sul Mediterraneo. Il compito assegnato all’aviazione aeronavale era quello di proteggere la città dagli attacchi aerei nemici e sorvegliare la zona del delta del Po, nella parte settentrionale dell'Adriatico, fino alla bocca del fiume Isonzo. Nel 1916 Banfield prese il comando della stazione.

Come pilota navale, Banfield, che aveva trascorso la maggior parte della sua vita sulla costa, era a conoscenza delle condizioni geografiche e climatiche del nuovo fronte e aveva familiarità con l'area e con la popolazione locale. I suoi combattimenti aerei combattuti sopra la città furono visti e testimoniati dalle persone che erano rimaste in città. Inoltre le condizioni di vita per i civili rimasti in città peggiorarono gradualmente non solo a causa degli eventi sul vicino fronte, ma anche a causa dei ricorrenti attacchi aerei nemici. Banfield divenne sempre più prezioso come "protettore" della città e divenne noto come l’Aquila di Trieste. Colse diverse vittorie aeree individuali e i suoi abbattimenti, che spesso venivano visti e seguiti da terra, furono pubblicizzati dai media del tempo. Inoltre, Banfield contribuì a risollevare il morale e l’onore della Marina che dopo gli insuccessi delle grandi operazioni navali contro lo sbarramento d’Otranto aveva urgente necessità di pubblicizzare i propri successi. Di conseguenza, i media si concentrarono sempre di più su Banfield mettendone in evidenza le sue vittorie e facendolo divenire un eroe dell’aviazione navale.

Nell'autunno del 1916 Banfield - che nel frattempo era stato promosso Tenente di marina - fu nominato per il conferimento dell'Ordine Militare di Maria Teresa. Il 17 agosto 1917 l'imperatore Carlo I gli attribuì la Croce di Cavaliere dell'Ordine di Maria Teresa, la più alta decorazione militare della monarchia austro-ungarica. Banfield fu il primo ufficiale navale a ricevere la decorazione dopo cinquant’anni e difatti l'unico aviatore ad averla mai ottenuta. Alla fine di maggio 1917 Banfield colse la sua prima vittoria aerea notturna, costringendo un velivolo navale italiano ad attterrare vicino al castello di Miramare.

Banfield concluse la sua carriera militare con un totale di nove vittorie aeree confermate e undici non confermate. Dopo la fine della guerra rimase a Trieste, dove fu imprigionato per un breve periodo in seguito all’occupazione italiana. Dopo essere stato liberato, lavorò per la Austro-Daimler a Vienna e per la Škoda a Praga-Smichov. Nel 1919 si trasferì in Gran Bretagna, dove un anno dopo si sposò con la contessa Maria Tripcovich, il cui padre era un noto armatore di Trieste. Dopo aver preso la cittadinanza italiana nel 1923, ritornò a Trieste dove lavorò presso la compagnia marittima del suocero. Gottfried von Banfield è morto a Trieste il 23 settembre 1986 a Trieste.

 

Bibliografia:

Banfield, Gottfried von, Der Adler von Triest. Der letzte Maria-Theresien-Ritter erzählt sein Leben, Graz/Wien/Köln 1984

Schupita, Peter, Die k.u.k. Seeflieger. Chronik und Dokumentation der österreichisch-ungarischen Marineluftwaffe 1911–1918, Koblenz 1983.

Sondhaus, Lawrence, The Naval Policy of Austria-Hungary, 1867-1918, West Lafayette 1994.