I 100 giorni che conclusero la guerra

L'agonia dell'esercito tedesco Gen. Ludendorff

Memorie di guerra

L'8 agosto è stata la giornata nera dell'esercito tedesco nella storia di questa guerra. All'inizio del 8 agosto, in una fitta nebbia, resa ancora più densa da mezzi artificiali, gli inglesi - principalmente con divisioni australiane e canadesi - e i francesi attaccarono tra Albert e Moreuil con forti squadroni di carri armati ma per il resto in non grande superiorità. Tra la Somme e il Luce penetrarono profondamente nelle nostre posizioni. Le divisioni in linea a quel punto si sono lasciate completamente sopraffare. Il personale della divisione è stato sorpreso nel proprio quartier generale da carri armati nemici. La breccia si estese molto presto attraverso il corso del Luce; le truppe che ancora resistevano con coraggio a Moreuil erano state circondate. Alle prime ore del mattino del 8 agosto avevo già un'impressione completa della situazione. Era molto cupa. Sei o sette divisioni che potrebbero certamente essere descritte come pronte alla battaglia erano state completamente distrutte. Tre o quattro altre, insieme ai resti delle malconce divisioni, erano disponibili per colmare il varco tra Bray e Roye. La situazione era insolitamente seria. Il rapporto dell'ufficiale dello staff che avevo inviato sul campo di battaglia per quanto riguarda le condizioni di quelle divisioni che avevano incontrato il primo urto dell'attacco del 8 mi turbò profondamente... Mi fu riferito di azioni di grande gloria e valore ma anche di comportamenti che, confesso apertamente, non avrei ritenuto possibili nell'esercito tedesco; intere unità di nostri uomini si erano arrese a singoli soldati, o a squadre isolati. Le truppe in retrovia, incontrando una nuova divisione in marcia coraggiosamente verso la prima linea, avevano gridato cose come "Crumiri" e "State prolungando la guerra", espressioni che in seguito sarebbero state sentite nuovamente. Gli ufficiali in molti posti hanno perso la loro influenza e si sono lasciati trascinare con il resto. Un comandante di battaglione, che era rientrato da una licenza poco prima del 8 agosto, attribuì questo allo spirito di insubordinazione e all'atmosfera che gli uomini portavano con sé da casa. Tutto ciò che avevo temuto e, di cui avevo spesso dato l'avvertimento, era qui, diventato realtà. La nostra macchina da guerra non era più efficiente. L'Intesa iniziò la grande offensiva, la battaglia finale della guerra mondiale, e la portò avanti con crescente vigore, mentre il nostro declino diventava più evidente.

 

"Abbiamo catturato 13000 Boche quel giorno"

Tenente Phelps Harding,

306th Infantry Regiment, 77th Division

American Expeditionary Force

Prima che avanzassimo, i prigionieri iniziarono ad arrivare inizialmente al ritmo di due o tre, poi interi plotoni e compagnie. Abbiamo catturato 13000 Boche quel giorno. Passavamo accanto a uomini morti di entrambi gli eserciti, ma molti più Boche che americani. Ero sorpreso dall'indifferenza che provavo nei confronti degli americani morti, mi sembrava una cosa perfettamente naturale da incontrare, e non sentivo assolutamente quel brivido che sarebbe andato giù per la schiena se avessi visto la stessa scena un anno fa. Continuammo ad andare avanti fino a raggiungere la cresta di una collina, e qui i bombardamenti divennero così pesanti che ci facemmo il più piccoli possibile nei fossati e nei buchi. Le granate stavano colpendo tutto intorno a noi e molto vicine per pensare alla comodità. Un grande 'disastro' - un proiettile che non esploso in ara è atterrato nel mezzo del mio plotone e ha colpito un geniere sulla coscia sulla coscia, praticamente asportandogli la gamba e facendolo a pezzi orribilmente. Morì in breve tempo. La compagnia alla nostra destra aveva avuto sedici vittime da questo fuoco di artiglieria, ma noi, apparentemente come migliori anatroccoli, uscivamo senza un graffio, tranne che per il geniere che si era messo al riparo con noi. Dopo aver subito il bombardamento per forse venti minuti, il nostro artiglieria ha individuato le batterie Boche, che sono state distrutte o costrette a ritirarsi, permettendoci di andare avanti di nuovo. Dopo questo, i Boche non hanno opposto più molta resistenza. Apparentemente la loro artiglieria era troppo occupata a spostarsi verso casa per preoccuparsi di combattere. Il primo giorno abbiamo percorso quasi sedici chilometri, raggiungendo il nostro obiettivo nei tempi previsti. È stato piuttosto duro, perché dopo aver lasciato l'area della prima linea è stato un continuo su e giù per le colline, e ad un ritmo abbastanza veloce. Quella notte abbiamo dormito su una collina, e da allora ci siamo spostati di poco, scavando ogni volta e facendo da riserva per le truppe che, con i genieri, stavano scavando una linea di trincee con filo spinato, posizionando le mitragliatrici, facendo tutto il necessario per dare una calda accoglienza ai Boche se avessero tentato un contrattacco. In questa fase la nostra artiglieria si muoveva quasi rapidamente quanto la fanteria - a volte più veloce delle nostre cucine e dei carri trainati - e una batteria Boche difficilmente riusciva ad aprire il fuoco prima che un aereo la sorvolasse, segnalasse la posizione della batteria e all'improvviso! Le granate americane cadevano su di essa. I Boche potrebbero non aver avuto molto rispetto dell'esercito americano qualche mese fa, ma stando a quello che i prigionieri dicono ora, siamo "benvenuti come la proverbiale puzzola ad una festa in giardino"! Solo un'altra cosa prima che io finisca questa lettera e vada a ispezionare il mio plotone. Ci aspettavamo di essere mandati a riposo prima, ma sono arrivate le notizie di ieri che hanno cambiato tutti i nostri piani. Probabilmente il mio battaglione prenderà posizione sulla nuova linea in un giorno o giù di lì, possibilmente per rimanervi per un periodo abbastanza lungo. Potremmo persino avanzare di nuovo - nessuno lo sa con certezza. Ad ogni modo, potresti non sentirmi per un paio di settimane circa o più a lungo, se spingiamo verso Berlino.

 

"Niente più tedeschi. Niente più artiglieria."

Madame Legrand Willerval

Ci stavamo preparando a lasciare Briastre mentre la battaglia si avvicinava, ma un tedesco disse "Madame nix partie, Les Anglais venir". Altri dissero: "Tommies kom!" ecc. Andammo a letto, ma verso il mattino le cannonate si intensificarono e scendemmo in cantina e ci restammo per gran parte della giornata, perché i combattimenti erano molto vicini. Verso mezzanotte, quando divenne più tranquillo, andammo di sopra a dormire. Eravamo ancora a letto quando udimmo un tremendo rumore all'esterno e voci che parlavano con una strana intonazione. Un soldato in kaki entrò nella mia stanza, sorridendo generosamente e disse: "Bonn" jour, Madame! Era inglese! Lasciammo Briastre a malincuore, perché cadevano le granate anche sulla strada che dovevamo percorrere, ma gli inglesi ci guidarono attraverso i campi e nelle trincee dove fummo al riparo. Ci aiutarono a portare i nostri cesti. Volevano portarci fuori dalla portata delle armi da fuoco e alla fine arrivammo in un campo pieno di carri e cavalli bellissimi con finimenti che brillavano come il sole. Tutti i soldati che incontravamo dicevano "Bonn'jour, Madame! Comment allez-vo?" Ci offrirono del cibo e all'inizio lo prendemmo preso con gratitudine. Presto fummo però assolutamente ingozzati, ma non potevamo rifiutare, dovevamo continuare a mangiare, perché erano così pressanti e di buon cuore. Poi alle cinque in punto i soldati ci offrirono il tè! Le strade erano danneggiate e in cattivo stato. Mentre ci allontanavamo dalla zona bombardata, il mio piccolo nipote, Edouard, dopo esere inciampato, saltò su un affusto di cannone. Quando finalmente arrivammo a due chilometri da Caudry, ci ritirammo a riposare con altri rifugiati che ci dissero che un ufficiale inglese aveva promesso un veicolo per portarli in città. Era sera, e aveva cominciato a piovere quando un carro trainato da due superbi cavalli neri si avvicinò per portarci all'Hotel de Ville a Caudry. Da lì ci portarono all'ospizio dove prepararono dei letti improvvisati in una specie di lavatoio. Ma lì, finalmente potemmo respirare di nuovo. Eravamo stati salvati! Niente più tedeschi. Niente più artiglieria.

 

"Oltre era aperta campagna"

Tenente Phelps Harding,

306th Infantry Regiment, 77th Division

American Expeditionary Force

Cara Christine,

L'ultima volta che ti scrissi ero a Parigi, avendo appena ricevuto le consegne e pronto per iniziare con la mia nuova divisione. Da allora ne ho fatta di strada, sia in camion che a piedi, e sono passato su un campo di battaglia che è stato recentemente teatro di alcuni duri combattimenti - alcuni dei quali la mia nuova divisione e la gente di New York ricorderanno a lungo . I miei ordini mi portarono prima a Chateau Thierry. Probabilmente hai letto del combattimento in quella città. Il posto è piuttosto malconcio dal fuoco delle granate, ma non mai tanto quanto la maggior parte dei villaggi più piccoli nei dintorni. Gli Unni devastarono qualunque cosa: statue, ornamenti e quadri nelle case furono spezzati e fatti a pezzi come da una banda di fuorilegge saccheggiatori. Da Chateau Thierry il mio sentiero portava verso il fiume Ourcq, che i nostri uomini dovevano attraversare sotto il fuoco delle mitragliatrici e dei bombardamenti d'artiglieria. Oltre era aperta campagna. Vedrai quanta sarà dura quando leggerai la lista delle vittime per i pochi giorni in cui i Boche si stavano ritirando. Si ritirarono, ma opposero una dura resistenza con mitragliatrici, artiglieria e aerei - e catturare i nidi di mitragliatrici è stato un vero lavoraccio.

 

Ritorno sulla Somme

Capitano T.E.H. Helby

59th Siege Battery

Royal garrison Artillery

Nel marzo 1918 la nostra ritirata ci portò dritto attraverso una serie di vecchie trincee sulla Somme. Queste erano stati munite dagli Zappatori con ponti di legno temporanei di dubbia resistenza e appena abbastanza larghi da far passare le ruote dei cannoni. Qualsiasi sbaglio in uno di questi ponti sarebbe stato disastroso - perché una ruota di un cannone che scivolava in una trincea avrebbe bloccato l'intera strada. Tuttavia, con gli unni dietro di noi e forse non troppo lontani, la guida è stata superba. Nessun uomo, né cavallo misero un piede in fallo. Ma mentre avanzavamo attraverso il Canal du Nord a settembre, il nostro percorso attraversò un grande campo aperto in cui c'era un solo cratere di granata. Ma uno dei cannoni riuscì ad andare con la ruota in quell'unico cratere! Tale è la differenza tra il ritirarsi con la minaccia di una baionetta tedesca alle spalle e avanzare contro un nemico al collasso.

 

La Dolchstoßlegende

Gen. Ludendorff

Memorie di guerra

Il 9 novembre, la Germania, senza una guida sicura, priva di ogni volontà, derubata dei suoi principi, crollò come un castello di carte. Tutto ciò per cui avevamo vissuto, tutto ciò per cui ci eravamo dissanguati per quattro anni, era sparito. Non avevamo più una terra natia di cui essere orgogliosi. L'ordine nello stato e la società svanirono, ogni autorità scomparve. Caos. Il bolscevismo, il terrore, il non-tedesco di nome e natura, fecero il loro ingresso nella patria tedesca. I consigli dei soldati e dei lavoratori, un'istituzione preparata in un lungo e sistematico lavoro sotto copertura, furono istituiti. Uomini avevano lavorato a questo, uomini che prestando servizio al fronte avrebbero potuto cambiare l'esito della guerra, ma che erano stati definiti "dispensabili" o inabili. La maggior parte delle truppe nei depositi, tra le quali l'idea di rivolta aveva guadagnato terreno, andò dalla parte dei rivoluzionari. Sul fronte di combattimento ad ovest, i Consigli dei soldati, senza l'approvazione dei quartieri alti, non avrebbero potuto essere formati abbastanza velocemente. I nuovi governanti e i loro seguaci del campo borghese abbandonarono ogni resistenza e, senza un briciolo di autorità, firmarono la nostra capitolazione incondizionata ad un nemico spietato.

 

"Boche!"

Soldato Frank J.H. Dunk,

7th Battalion,

Quenn's Own Royal West Kent Regiment

Il 10 novembre, la mia squadra di cannoni stava avanzando con una truppa del dodicesimo Lanceri. Arrivammo in una fattoria sulla strada verso il villaggio belga di Sevry e andammo a bussare alla porta d'ingresso. Una donna aprì e fu molto sorpresa nel vederci. Si portò le dita alle labbra e, indicando dentro, disse: "Boche!" Quando entrammo, i tedeschi erano scappati dalla porta sul retro, lasciando la loro colazione dietro di loro sul tavolo. Corsero più veloci che potevano attraverso il frutteto e ci lasciarono a mangiare la loro colazione che era una pagnotta nera, una scatola di grasso di maiale, una tazza di caffè fatta di grano bruciato. Ce la dividemmo e proseguimmo per l'incrocio a circa mezzo miglio vicino al villaggio. Scoprimmo che era stato minato così ci attestammo sulle nostre posizioni a circa cinquanta metri più indietro. Eravamo lì da circa un'ora quando una pattuglia tedesca, nove in tutto, arrivò, con l'intenzione di far saltare il bivio. Ho urlato "Eh up" e ho scaricato una scatola di proiettili su tutta la pattuglia. Corsero in tutte le direzioni, lasciando cadere i detonatori dell'esplosivo. Nel pomeriggio fummo rilevati da un battaglione del Manchester Regiment. Tornammo a Solre le Chateau e passammo la notte in un negozio di pane tedesco. Fummo costretti a dormire su pile di pane nero con topi che correvano dappertutto. La mattina dopo ci alzammo per vedere il nostro ufficiale scendere per strada in camicia e bretelle con un barile di birra su una grande carriola francese. Entrò nell'alloggio e disse: "Dai ragazzi, la guerra finirà alle 11". Quando i francesi sentirono, fuori apparvero bandiere, vino e birra di ogni sorta, e tutti si ritrovarono completamente ubriachi.

 

Artigliere B.O. Stokes

New Zealand Field Artillery

Francia. 18 novembre 1918. 

Mia carissima mamma e papà e voi tutti, Evviva per noi! Riesci a credere che le ostilità sono cessate? Io sono sicuro di non riuscirci. Sembra troppo bello per crederci, ma qui non c'è eccitazione, niente celebrazioni e tutto procede allo stesso modo. Abbiamo ancora cavalli e fucili da curare, ma ovviamente ci manca lo stridore e l'urlo delle granate del "vecchio gentiluomo". In realtà, però, l'esercito ha preso gli avvenimenti delle ultime settimane in modo calmo e sommesso. Nemmeno un applauso è stato sollevato quando abbiamo sentito le notizie ufficiali. Ma in fondo c'è la consapevolezza che presto vedremo le rive di casa apparire all'orizzonte, ed è questo ciò che per noi significa la firma dell'armistizio. Significa casa. Ora siamo in un villaggio chiamato Quesnoy vicino a Caudry, a sud-est di Cambrai. Ci stiamo divertendo qui, ma prima ci sbarazziamo di cavalli, imbracature e fucili, meglio è. Capiremo quindi che la guerra è finita. La domanda principale ora è quando andremo a casa. Ora puoi rivolgerti a me Bombardiere B.O. Stokes. Mentre ero in congedo, sono stato promosso Bombardiere, quindi cosa pensi di me adesso, un artista a una striscia? La guerra è durata abbastanza da permettermi di ottenere una striscia. Dopo due anni in Francia è arrivato il mio turno! Un sacco e un sacco di amore e baci a tutti. Presto tornerò a casa, quindi mamma, papà, Chris e Sid.

Arrivederci

Il tuo sempre amorevole ragazzo Bert xxx xxxxx

PS 30 Nov. Scusa non ho potuto inviare questa lettera prima, siamo in viaggio verso la Germania ora e siamo vicino a Bavai, a circa 5 chilometri dal confine con il Belgio.

 

Gli ultimi colpi

Colonnello W.N. Nicholson,

Suffolk Regiment, Ufficiale di collegamento,

I Divisione Highland.

L'armistizio era programmato per le ore 11:00 del'11 novembre e fino a quell'ora ci fu un pesante fuoco dalle linee tedesche. Una mitragliatrice tedesca è rimasta in azione per tutta la mattinata di fronte alle nostre linee. Poco prima delle 11, ne furono sparati mille colpi in un fuoco praticamente incessante. Alle undici meno un minuto il mitragliere si alzò, si tolse il cappello e si allontanò. Alle due del mattino, arrivarono grandi applausi dalle linee tedesche; e suonarono le campane della chiesa del villaggio. Ma dalla nostra parte c'erano solo poche urla. Ne avevo sentito di più per una razione di rum. La partita era finita; era stato veramente un maledetto gioco.

 

Armistizio

Caporale O.W. Flowers,

Sezione trasporti, Army Service Corps.

Ero con gli obici da 8 pollici e arrivammo in un punto in cui procedevamo troppo lenti. Le truppe stavano avanzando molto velocemente dietro i tedeschi e non riuscivamo a tenere il passo, quindi superammo i cannoni da campagna uscimmo nei campi lungo una strada vicino a Lille, tra Roubaix e Tourcoing. Quando sentimmo che l'Armistizio era stato firmato, pensammo che ci saremmo divertiti un po'. C'erano diverse pile di munizioni e razzi illuminanti, così decidemmo di accenderli sparandogli contro. Bastò colpirne uno per far scoppiare tutti gli altri. Ora avevamo un vero Guy Fawkes. Gli ufficiali non interferirono, ma un po' più tardi ero con i ragazzi intorno ai carri e e tutti ci prendevamo a spintoni, chiacchierando e facendo un po' di confusione perché tutto era finito, un ufficiale mi venne incontro. Disse: "Flowers, voglio scambiare una parola con te". Pensavo che fosse per quelle cose che avevamo fatto saltare in aria. Disse: "Vieni nel mio ufficio". Questa cosa mi colpì a tal punto che non l'avrei mai dimenticata, perché io ero solo un caporale e c'era questo ufficiale che mi afferrava con il suo braccio!

 

Bibliografia:

Lyn Mcdonald, 1914-1918: Voices & Images of the Great War, Joseph, 1988